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从瞧不上苹果到嫌开价太低,走入末路的明星创业公司再一次拒绝了苹果的收购

今年春天,苹果计划以3000万到5000万美元的价格收购增强现实初创公司Leap Motion,正当交易进展到了苹果与Leap Motion人力资源部门评估员工福利待遇等问题的尾声阶段,收购却意外叫停,所有已经准备拍手庆祝的Leap Motion员工都被泼上了一盆冷水。

根据Business Insider的最新报道,这场收购的反对声音来自两位「古怪」且「态度消极」的创始人Michael Buckwald和David Holz。有趣的是,这也是五年内两位创始人第二次拒绝苹果抛来的橄榄枝。

2013年,Leap Motion可谓是当时硅谷最炙手可热的初创公司之一,一段用手部姿势代替鼠标办公、画画、甚至「切水果」的计算机交互演示视频让Leap Motion赚足了眼球。同年,苹果第一次对Leap Motion抛出了橄榄枝,不过双方却因创始人的「心高气傲」不欢而散。

古怪的创始人和炙手可热的明星公司

据Business Insider称,在那场不欢而散的交谈会上,David Holz不仅表示对加入苹果没有丝毫的兴趣,还指责苹果已经不再创新,技术糟糕,顺手赞美了安卓的种种优点。据Leap Motion当时的员工称,David摆出一副「永远不会与这些人为伍」的模样,还称对方是「魔鬼」(devil)。

正是这位古怪的联合创始人兼CTO带头研发了手势算法,才让Leap Motion得以成名。此前,Holz在NASA任职工程师,2010年他与连续创业者Michael Buckwald共同建立了Leap Motion。

Leap Motion联合创始人David Holz

视频一炮走红之后,Leap Motion在2013年1月份宣布完成3000万B轮融资,投资方包括Founders Fund、高地资本合伙公司。同年7月Leap Motion发布了初代产品,一款售价80美元、外形酷似U盘的体感设备。这款产品通过USB的方式和电脑(支持Windows、Mac)设备相连,设备上有两个相机传感器和三个红外线LED,传感器追踪手部运动,并最终转化为3D动作。

2014年,年仅25岁的Michael Buckwald和David Holz登上了Forbes「30 Uder 30」名人榜,同在榜单上的还有科技圈赫赫有名的大人物,Evan Spiegel、Patrick Collison等人。据《华尔街日报》称,Leap Motion在2017年获得了由摩根大通领投的5000万融资,其中2500万的投资条件是Leap Motion完成投资者制定的目标。

近几年,Leap Motion将重点放在AR头显的设计上,并在今年四月发布了AR头显开源平台「北极星」,以及AR头显原型机。这款头显原型采用了两块1600×1440分辨率显示屏,具备120Hz的刷新率和100°视场角,搭配了Leap Motion独创的180°x 180°手部跟踪传感器,对标Magic Leap One和微软Hololens。

2013年,苹果的混合现实计划还在初期,如果Leap Motion答应了那笔收购邀约,就会像其他被苹果收购的初创公司一样,公司的团队和项目逐渐融合在苹果的组织架构中。不过当时吃了「闭门羹」的苹果,数年之后依然看好Leap Motion,这背后,除了Leap Motion的技术实力之外,还因为苹果在AR领域不断的布局。

苹果的AR梦

蒂姆·库克多次在公开场合表明看好AR。

2017年WWDC,苹果推出了iOS 11,同时发布迈入AR领域的里程碑式产品—ARKit。在刚刚结束的发布会上,苹果着重强调了新版iPad Pro可以结合ARKit 2.0为用户带来AR体验。iPad Pro针对AR进行了深度优化,定位识别和图形渲染效果都有了大幅的提升。

彭博社早前曾报道过,从几年前开始,苹果就组建起了负责AR相关项目的团队,由Mike Rockwell领导,并且逐渐扩张到几百人,开发了一项总代号为「T288」的软硬件项目。这个团队的第一个产品正是ARKit,下一步便是AR眼镜。苹果正在研发AR头显的芯片,类似Apple Watch上的芯片,把图形处理器、AI处理器、CPU等集中在一小块芯片上。操作系统方面,苹果内部将其称为「rOS」(reality operating system),基于iOS系统。

在不断积累AR技术上,苹果主导了一系列相关收购。2013年的一次收购让Prime Sense的3D传感构成了iPhoneX的Animoji、Face ID等亮点功能的技术基础。2015年和2018年,苹果相继收购了AR公司Metaio和AR镜头制造商Akonia Holographics。最近的一次交易消息,是苹果收购了专注研发实时绿屏特效技术的初创公司Spektral。

彭博社称,苹果将会在2020年推出AR头显。苹果分析师郭明錤也预测,苹果将通过提供AR头显创造的AR体验重新定义现有产品的用户界面(UI),苹果并不需要一个所谓的杀手级应用(killer app),而是完整的用户体验。

「先从发达国家的开始,最终到所有国家,AR会像一天三餐那样普及,成为你的一部分。我们很多人每天都靠智能手机生活,以后也会靠AR生活。」2016年时库克曾这么评价AR技术。每每谈起,他都是一副非常兴奋的样子。对苹果而言,在它如今越来越鲜见突破性创新的发布会上,也许真的需要取得实质性进展的AR技术带来一些新鲜和突破。

最好的选择

今年年初,苹果和Leap Motion谈崩的那场交易细节不得而知,但是有一点可以确认,Leap Motion创始人最终认为,苹果的出价低于公司的价值。

Leap Motion的发言人对Business Insider表示「很多科技巨头都有收购Leap Motion的念头,因为意识到了我们团队的价值,以及我们的技术和研究对未来计算的关键作用。」

2013年,Leap Motion B轮融资后,投资方为Leap Motion估值3.06亿美元,这个数字同样没有让创始人感到满意,他们认为估值应该更高,Leap Motion可以成为一家价值10亿美元的独角兽公司。

不过随后的几年,Leap Motion发展并不顺利,Leap Motion销量未及预期,不足以支撑公司发展,「北极星」目前只是实验性平台,AR头显也未开始量产。Leap Motion没有完成投资者制定的目标,摩根大通领投的2500万并没有到手,为了削减成本,将技术团队搬离了寸土寸金的旧金山总部,许多员工离职似乎也与这一原因有关。

不过,售价80美元的传感器销量好坏似乎不是苹果考量的标准,苹果真正想要「收购」的是极具才能和创造力的员工。此外,Leap Motion拥有的100多项专利和应用,对苹果来说也极具吸引力。Leap Motion的核心技术实力不可置否,越来越多人认为,Leap Motion的技术是一颗宝石,被投身于AR智能眼镜的公司加以利用,便可以发光发热。

目前来说,还不清楚苹果是否仍然对Leap Motion敞开大门,但是Leap Motion也在积极与其他公司商谈,寻求苹果以外的可能性。可惜事实摆在眼前,对于这家初创公司来说,显然已经错过了最佳的交易时间。据知情人士称,「心高气傲」的创始人拒绝掉的苹果最新报价,也许是历经财务危机、摇摇欲坠的Leap Motion最后一根救命的稻草。

欢迎阅读本文章: 陈玉宝

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